Симпатическая система с ее чрезвычайно длинными постганглионарными волокнами сильно отличается от парасимпатической, в которой, наоборот, длиннее преганглионарные волокна, а ганглии расположены вблизи или внутри органов-мишеней.

Многие вну­тренние органы, такие как легкие, сердце, слюнные железы, мочевой пузырь, гонады, получают иннервацию от обоих отделов вегетативной системы (имеют, как говорят, «двойную иннервацию»). Другие ткани и органы, например артерии мышц, получают толь­ко симпатическую иннервацию. В зави­симости от деятельности организма и от команд высших вегетативных центров доминирует то симпатическая нервная система, то парасимпатическая нервная система.

Эта характеристика, однако, не совсем верна. Обе системы постоянно находятся в состоянии той или иной степени активности. Тот факт, что такие ор­ганы-мишени, как сердце или радужная оболочка глаза, могут реагировать на импульсы, идущие от обоих отделов, попросту отражает их взаимодопол­няющую роль.

Насколько существенно функционирование каждо­го из отделов для адаптивных реакций? Как это ни удивительно, не только животные, но и люди могут переносить почти полное выключение симпатиче­ской нервной системы без видимых дурных послед­ствий.

А вот без парасимпатической нервной системы обойтись не так-то просто. Люди, перенесшие подоб­ную операцию и оказавшиеся вне охранительных ус­ловий больницы или лаборатории, очень плохо адап­тируются к окружающей среде. Они не могут регули­ровать температуру тела при воздействии жары или холода; при кровопотере у них нарушается регуля­ция кровяного давления, а при любой интенсивной мышечной нагрузке быстро развивается утомление.