В симпатической системе преганглионарные волокна выходят из грудного и поясничного отделов спинного мозга.

Ее ганглии расположены довольно близко к спинному мозгу, и к органам-мишеням от них идут очень длинные постганглионарные волокна (см. рис. 1). Главный медиатор симпатических нервов — норадреналин, один из катехоламинов, который слу­жит также медиатором и в центральной нервной системе.

Симпатический и парасимпатический отделы вегетативной нервной системы

Рис. 1. Симпа­тический и па­расимпатиче­ский отделы ве­гетативной не­рвной системы, органы, ко­торые они ин­нервируют, и их воздействие на каждый орган. 

Чтобы понять, на какие органы действует симпатическая нервная система, проще всего представить себе, что происходит с возбужденным животным, готовым к реакции типа «борьбы или бегства».

Зрачки расширяются, чтобы пропускать больше све­та; частота сокращений сердца возрастает, и каждое сокращение становится более мощным, что ведет к усилению общего кровотока. Кровь отливает от кожи и внутренних органов к мышцам и мозгу. Моторика желудочно-кишечной системы ослабевает, процессы пищеварения замедляются. Мышцы, расположенные вдоль воздушных путей, ведущих к легким, расслаб­ляются, что позволяет увеличить частоту дыхания и усилить газообмен. Клетки печени и жировой ткани отдают в кровь больше глюкозы и жирных кислот — высокоэнергетического топлива, а поджелудочная железа получает команду вырабатывать меньше ин­сулина. Это позволяет мозгу получать большую до­лю глюкозы, циркулирующей в кровяном русле, так как в отличие от других органов мозг не требует инсулина для утилизации сахара крови. Медиатором симпатической нервной системы, осуществляющей все эти изменения, служит норадрена­лин.

Существует дополнительная система, которая оказывает еще более генерализованное воздействие, чтобы вернее обеспечить все эти изменения. На вер­хушках почек сидят, как два небольших колпачка, надпочечники. В их внутренней части — мозговом ве­ществе — имеются особые клетки, иннервируемые преганглионарными симпатическими волокнами. Эти клетки в процессе эмбрионального развития образуются из тех же клеток нервного гребня, из ко­торых формируются симпатические ганглии. Таким образом, мозговое вещество — это компонент симпатической нервной системы. При активации преганглионарными волокнами клетки мозгового вещества выделяют свои собственные катехоламины (норадре­налин и адреналин) прямо в кровь для доставки к органам-мишеням (рис. 2). Циркулирующие ме­диаторы-гормоны — служат примером того, как осуществляется регуляция эндокринными органами.

Катехоламины разносятся с кровью и оказывают влияние на активность различных тканей-мишеней

Рис. 2. Когда активность симпатического нерва заста­вляет мозговое вещество надпочечников выделять катехоламины, эти сигнальные вещества разносятся с кровью и оказывают влия­ние на активность различных тканей-мишеней; таким образом, они обеспечивают согласованный ответ со сто­роны далеких друг от друга органов.